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Chiens et lèpre


Avant 1973, lorsqu'un vétérinaire rhodésien est tombé sur une maladie qu'il pensait initialement être la tuberculose, personne ne soupçonnait que les chiens pourraient être capables de contracter l'une des maladies humaines les plus redoutées de l'histoire - la lèpre. Une enquête clinique sérieuse sur la lèpre canine n'a débuté qu'à la fin du 20e siècle, elle n'en est donc qu'à ses balbutiements. Mais même si les scientifiques n'ont pas encore reconstitué le puzzle complet, ils savent que la maladie n'est pas aussi débilitante chez les chiens qu'elle l'était chez les humains, et qu'elle peut être guérie avec les mêmes médicaments antimicrobiens.

Similitudes et différences chez les humains et les animaux

L'ancien fléau de la lèpre, ou maladie de Hansen, est désormais facilement guéri. Mais même aujourd'hui, dans les pays où les gens n'ont pas les moyens d'acheter les médicaments nécessaires, les victimes de Mycobacterium leprae souffrent de défigurations dévastatrices causées par des lésions cutanées et nerveuses causées par le bacille. On ignore encore beaucoup de choses sur les différentes souches du microbe qui infectent les animaux de compagnie - M. lepraemurium chez le chat et une autre, liée à M. simiae, chez le chien - mais sauf dans de rares cas, la maladie ne fait pas les mêmes ravages sur leurs corps. En règle générale, il se présente sous la forme d'un ou plusieurs nodules durs mais indolores, ou granulomes, juste sous la peau. Le seul animal connu à la fois pour héberger et souffrir de la même souche de lèpre qui infecte les humains est le tatou. Une étude publiée en avril 2011 dans "The New England Journal of Medicine" a trouvé des preuves convaincantes que les tatous infectés peuvent et ont transmis la lèpre aux humains dans le sud des États-Unis.

Contexte de la lèpre canine

Le Dr Richard Malik de la Faculté des sciences vétérinaires de l'Université de Sydney, pionnier dans l'étude de la lèpre canine, estime que de nombreux cas «avec des lésions discrètes ou peu nombreuses» peuvent exister mais passer sous le radar de la détection vétérinaire. Il a été identifié en 1973 après que le vétérinaire rhodésien Richard Smith a découvert une infection cutanée mycobactérienne chez deux chiens à poil court. Craignant la tuberculose, une maladie mycobactérienne hautement transmissible, le vétérinaire a euthanasié et autopsié les chiens, mais n'a trouvé aucun signe de tuberculose. Après que la nouvelle de cette nouvelle maladie mystérieuse se soit répandue parmi d'autres vétérinaires, des cas similaires ont été révélés. Le nom clinique du syndrome du granulome léproïde canin a remplacé le nom familier de la lèpre canine. La CLGS, maintenant la maladie mycobactérienne canine la plus courante en Australie, a été identifiée en Nouvelle-Zélande, au Brésil et en Europe. Comme il ne s'agit pas d'une maladie à déclaration obligatoire aux États-Unis, aucun registre centralisé indiquant la prévalence n'est conservé, mais selon le "Textbook of Veterinary Internal Medicine" de 2014, des cas ont été enregistrés en Californie, en Floride, à New York et en Géorgie.

Symptômes, diagnostic et traitement

Si vous sentez une ou plusieurs bosses dures sur le corps de votre chien, en particulier sur la tête ou les oreillettes, laissez définitivement le vétérinaire enquêter, bien que les chances qu'il s'agisse de granulomes léproïdes soient faibles. Pourtant, les bosses sous-cutanées peuvent être les symptômes de nombreuses autres conditions désagréables, y compris les abcès, les kystes, les tumeurs malignes et bénignes et les piqûres d'insectes. Si votre vétérinaire a des inquiétudes concernant le CLGS, un échantillon de tissu peut être envoyé à un laboratoire pour un examen microscopique qui confirmera ou exclura ce diagnostic. La plupart des granulomes léproïdes disparaissent en un à trois mois sans traitement, probablement dissipés par le système immunitaire du chien, dit Malik. Parfois, les lésions persistent, s'ulcèrent et deviennent un problème chronique susceptible de provoquer une défiguration, en particulier si des infections secondaires se développent. Dans ces cas insolubles, le traitement implique généralement une combinaison de médicaments antimicrobiens similaires à ceux utilisés pour soigner la lèpre humaine. Parfois, une intervention chirurgicale est effectuée.

Mystères et défis

Jusqu'à ce que des réponses soient trouvées à certaines questions clés sur CLGS, la condition restera déconcertante, dit Malik. Parmi les races à poil court les plus souvent touchées, les boxeurs et les mélanges de boxeurs représentent près de la moitié des cas signalés - mais personne ne sait ce qui les rend si étrangement sensibles. La niche environnementale naturelle de l'organisme est également un mystère. Une théorie est que les insectes piqueurs transmettent l'infection aux chiens, mais si c'est le cas, où les insectes la ramassent est une question sans réponse. Une autre possibilité est que l'organisme vit dans le sol et pénètre dans le corps des animaux par de petites pauses cutanées. Il est impossible de cultiver les agents infectieux pour mener des expériences sur la transmission d'animal à animal; mais, mis à part les tatous et les humains, ces souches de mycobactéries semblent être spécifiques à l'espèce.


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